La historia y tradiciones del Día de Muertos

El Día de Muertos es una celebración tradicional mexicana que se festeja a partir de la noche del 31 de octubre hasta el 2 de noviembre. Mientras que los habitantes de los distintos países de Latinoamérica honran a sus difuntos de diferentes maneras durante los dos primeros días de noviembre, México es donde nació el ritual específico del Día de Muertos.

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Si bien muchas personas en América Latina rinden homenaje a sus seres queridos fallecidos durante los primeros dos días de noviembre, México es el hogar de las tradiciones más conocidas del Día de los Muertos.

Esta fiesta tradicional mexicana a menudo comienza el día después de Halloween, que se celebra principalmente en los EE. UU. Por lo tanto, los mexicoamericanos a menudo celebran ambas en secuencia. ¡Sin embargo, no es simplemente un “Halloween mexicano”! Sigue leyendo para aprender más sobre esta antigua tradición.

 

Una breve historia del Día de Muertos

El Día de los Muertos se deriva de las tradiciones católicas europeas del Día de Todos los Santos y el Día de los Muertos y de los rituales aztecas que honraban a los difuntos. Como muchos aspectos de la cultura mexicana, combina creencias coloniales e indígenas.

La tradición se originó en el sur de México hace más de 3,000 años con los pueblos indígenas de la región. Cuando los españoles invadieron y forzaron la conversión al catolicismo, esas creencias religiosas se mezclaron con las prácticas indígenas para formar la base de la festividad moderna.

El Día de los Muertos es ante todo un día de alegría, no de luto. En su esencia, reconoce a la muerte como una parte clave de la experiencia humana. La creencia tradicional sostiene que durante las festividades del Día de los Muertos, los difuntos pueden despertar de su sueño eterno y compartir comida, bebida y celebraciones con sus familias.

dia de los muertos ofrenda

3 tradiciones comunes del Día de los Muertos

Las celebraciones del Día de los Muertos incluyen preparar altares, decorados con calaveras y caléndulas y hacer pan de muerto.

Altares del Día de los Muertos (ofrendas)

Uno de los elementos más importantes del Día de los Muertos es un altar tradicional, u ofrenda, para honrar a los que se han ido antes. La ofrenda también, simbólicamente, hace que el difunto se sienta cómodo al visitar a los vivos.

Las familias crean estos altares dentro de los hogares, en las tumbas de los cementerios locales y en lugares públicos y museos en todo México y los EE. UU.

Estos altares públicos a menudo son elaborados, detallados, coloridos y cuidadosamente armados por las familias que buscan honrar a sus seres queridos fallecidos.

Al preparar un altar, algunas personas incluyen las comidas favoritas de los familiares fallecidos y otros artículos personales, junto con fotos de ellos tal como eran en vida. Estos artículos tienen un propósito específico: dan la bienvenida a los miembros de la familia que regresan después de su largo viaje desde el otro lado.

Las ofrendas también pueden incluir:

  • Copal o incienso tradicional (que data de las ceremonias religiosas precolombinas en México)
  • Cempasúchil, o caléndulas
  • Imágenes religiosas, como un crucifijo o una imagen de la Virgen de Guadalupe
  • Los cuatro elementos esenciales de la naturaleza: tierra, viento, agua y fuego, en varias formas, pero a menudo incluyen una cazuela o una olla de barro (tierra) y velas (fuego)

Cuando están terminadas, las ofrendas reflejan a los familiares fallecidos y lo que disfrutaron cuando caminaron por la Tierra.

Arriba, puedes ver un ejemplo de una ofrenda que una familia hizo para honrar a sus seres queridos fallecidos.

Fíjate que incluye imágenes de los familiares homenajeados, junto con flores, incienso, calaveras, pan de muerto y algunas comidas y prendas de vestir favoritas de los difuntos. Una nota final con respecto a estos altares: los padres que han perdido a sus hijos pueden hacer altares y ofrendas el 31 de octubre o el 1 de noviembre como parte del Día de los Angelitos. Ten presente que, por su naturaleza, estos altares tienen un significado adicional y merecen respeto y cuidado.

ofrenda día de los muertos
Photo: Claire Willeford-Carrillo

Calaveras

Las calaveras se encuentran entre los símbolos más reconocidos del Día de los Muertos. Desde calaveras de azúcar comestibles hasta creaciones de papel maché que decoran casas y altares, las encontrarás en todas partes. Algunas calaveras tienen escritos en la frente los nombres de los seres queridos fallecidos.

El significado del cráneo y/o esqueleto es honrar la naturaleza continua de la vida, riéndose alegremente de la muerte y aceptándola como parte de nuestra existencia cotidiana.

Entre las calaveras más famosas se encuentra la calavera catrina, a menudo conocida simplemente como la catrina o “la calavera elegante”. La imagen de la famosa “dama de los muertos” se popularizó a principios del siglo XX y sigue siendo popular en las tradiciones del Día de los Muertos en la actualidad.

Varios artesanos crean calaveras que son hermosas obras de arte destinadas a disfrutarse durante todo el año. Las calaveras de cerámica cuidadosamente pintadas a mano en la foto de arriba se compraron en el Mercado Sonora, un mercado de cerámica en las afueras de la región este de la Ciudad de México.

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Photo: Claire Willeford-Carrillo

Pan de Muerto

El pan de muerto es un elemento importante de la ofrenda del hogar o junto a la tumba y es una parte muy querida de la festividad. La forma redonda del pan representa el cuerpo humano, las formas alargadas colocadas sobre la parte superior del pan representan los huesos y el nudo redondo en el medio representa el cráneo.

Algunos relatos afirman que este pan se remonta a la época prehispánica y puede haber ocupado el lugar de los sacrificios humanos originalmente requeridos por los aztecas para honrar la festividad. Las antiguas recetas aztecas incluso pueden haber contenido sangre humana, pero afortunadamente, ese no es el caso en los tiempos modernos.

Diferentes chefs preparan este pan de diferentes maneras y no hay dos exactamente iguales. El sabor de algunos panes está basado en el anís y otros en el extracto y ralladura de naranja. En los panes salados modernos a veces se usan semillas de sésamo, aunque los panes dulces hechos con azúcar siguen siendo populares.

¿Te gusta hornear? El pan de muerto no es tan difícil de hacer en casa.

pan de muertos
Photo: Claire Willeford-Carrillo

Celebraciones del Día de los Muertos hoy

Debido a que la migración generalizada ha separado a muchas familias de los cementerios ancestrales y las tumbas, las celebraciones del Día de los Muertos han evolucionado. La festividad ha ganado un importante reconocimiento en los EE. UU. en particular, por su población mexicana en crecimiento y por la atención de los medios. Muchas ciudades de los Estados Unidos organizan grandes eventos y festivales para celebrar y honrar las tradiciones del Día de los Muertos.

Ha habido controversia en algunas comunidades por la comercialización de la festividad. Eso se debe a que, aunque no siempre pretende ser solemne, las festividades del Día de Muertos son profundamente personales y están arraigadas en la historia familiar.

Esta querida festividad es una celebración de la vida única y resiliente para todas las comunidades en México y entre la diáspora mexicana.

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